PHILADELPHIA WIREMAN

United States

Philadelphia Wireman, Untitled (Wire, plastic, napkin), 1970/1975 ca. © Fleisher/Ollman, Ph. Claire Iltis

Philadelphia Wireman è il nome dato ad uno sconosciuto creatore di circa 1.200 piccole sculture tridimensionali scoperte da Robert Leich in una strada di Philadelphia alla fine degli anni ’70.
È stato un caso che queste opere siano sopravvissute,” spiega il collezionista e gallerista John Ollman a The Huffington Postprobabilmente ci saranno centinaia di altri artisti il cui lavoro è sotterrato da cumuli di spazzatura. L’istinto creativo è un elemento potente, ma se non è realizzato in un sistema ‘formale’, si lega ad una difficile questione di sopravvivenza“.
L’intera collezione pare essere stata realizzata da un artista nero (a causa del quartiere storicamente popolato da afroamericani in cui sono state scoperte le sculture e per via della somiglianza di tali opere ad elementi d’arte africana); molto probabilmente è un uomo in quanto i pesanti materiali utilizzati sono stati manipolati con forza. L’insieme, nonostante una modesta gamma di dimensioni e materiali, è singolarmente ossessivo e disciplinato: un’armatura metallica diviene il supporto per oggetti di differente tipologia: plastica, vetro, imballaggi, ombrelli, nastri, gomma, batterie, penne, cuoio, riflettori, dati e bulloni…

The Philadelphia Wireman is the working name given to an unknown artist responsible for approximately 1.200 small-scale wire-frame sculptures that were found by Robert Leich, abandoned on a street outside a transient home in Philadelphia’s South Street in the late 1970s.
“It was an accident that the worked survived,” collector and dealer John Ollman explained to The Huffington Post. “There were probably hundreds more artists whose work made it into the garbage truck. The creative instinct is a pretty powerful one. If it’s not made in a formal system, it’s a matter of what survives.”
The entire collection appears to be the creation of one black (because of the historically black neighborhood in which the sculptures were discovered, and the objects’ similarity to African power objects) male artist, due to the strength involved in manipulating often quite heavy-gauge wire into such tightly-wound nuggets. The dense construction of the work, despite a modest range of scale and materials, is singularly obsessive and disciplined in design: a wire armature  firmly binds a bricolage of found objects, including plastic, glass, food packaging, umbrella parts, tape, rubber, batteries, pens, leather, reflectors, nuts and bolts…

Philadelphia Wireman, Untitled (McDonald’s straw, bent metal), 1970–1975 ca.
© Fleisher/Ollman

Nel 1999, un visitatore della galleria Fleisher/Ollman ha riconosciuto questi lavori confermando di aver visto un uomo di colore costruire tali oggetti sulla sua veranda, nella zona in cui furono poi ritrovate le opere.
Ollman ha inoltre notato una forte relazione tra queste sculture e i Nkisi, oggetti dotati di poteri, tipici della tradizione congolese risalenti al 1400 che consistono in figure di legno e chiodi che, spuntando in tutte le direzioni, rimandano ad una spinosa armatura.
Queste sculture rimandano ad enigmatici artefatti urbani e anch’essi, come i Nkisi, sembrano contenere degli strani poteri, ma purtroppo la loro origine ed il loro scopo è tutt’ora sconosciuto.
Ollman ha inoltre parlato della somiglianza di queste opere con le “brocche di memoria”, anch’esse tipiche della tradizione popolare africana.
Qualunque fosse la sua identità, Philadelphia Wireman possedeva una sorprendente capacità di isolare e comunicare concetti di energia e potenza attraverso la selezione e la trasformazione di materiali della quotidianità.


In 1999, a visitor at Ollman’s gallery recognized the work, and claimed to have seen a man building such objects on his stoop in the location where the objects were discovered. He confirmed the artist’s identity as a black man, but not much else.
Ollman noticed a relationship between the art objects and Nkisi, traditional Congolese power objects dating back to the 1400s that consists in wooden figures with nails pounded into them, sprouting out in all directions like protective, spiky armor.

These enigmatic objects function as urban artifacts and arbiters of power, though their origin and purpose is unknown. Ollman also mentioned the resemblance of Wireman’s sculptures to memory jugs, also popular in African American folk art.
Philadelphia Wireman, whatever his identity, possessed an astonishing ability to isolate and communicate the concepts of power and energy through the selection and transformation of ordinary materials.

Philadelphia Wireman, Untitled (Green cap, Silver foil), 1970-1975 ca. © Fleisher/Ollman, Ph. Claire Iltis
Philadelphia Wireman, Untitled (White cap, masking tape, silver band), 1970–1975 ca.
© Fleisher/Ollman
Philadelphia Wireman, Untitled (Sharp patterned metal with clear plastic), 1970-1975 ca. © Fleisher/Ollman, Ph. Claire Iltis

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Informations and images from:

Philadelphia Wireman, Fleisher/Ollman: http://bit.ly/2jS47MJ 

Priscilla Frank, Artist Who Left 1,200 Sculptures In An Abandoned Alley Will Forever Remain A Mystery, in “The Huffington Post”, 01/21/2016: http://huff.to/1Kt9lp3