OVARTACI

1894-1985 | Denmark

Ovartaci, bird/woman, untitled, cut out drawing, gouache, © Museum Ovartaci

Louis Marcussen nacque a Ebeltolf, in Danimarca il 26 settembre 1894. Louis è cresciuto con un gran numero di fratelli – alcuni dei quali morti in tenera età o con varie disabilità – in una delle più belle case a Ebeltoft. Già nella sua giovinezza Louis è stato assorbito dallo yoga, dal buddismo e dalla letteratura. Ha ricercato il controllo del corpo e della mente ed è stato descritto come un giovane timido e riservato.
Dopo la scuola elementare Louis ha iniziato il suo apprendistato come imbianchino, completandolo a 19 anni, nel 1913. Ha lavorato come pittore fino a quando emigrò in Argentina nel 1923. A Buenos Aires Louis continua il suo lavoro di imbianchino insieme ad un collega e compagno di viaggio danese. Ad un certo punto è andato a vivere con gli indiani nella giungla delle province settentrionali, fatto che lo portò ad assumere alcune sostanze intossicanti, motivo dell’inizio delle sue psicosi.
Louis tornò a Ebeltoft e dalla sua famiglia. Louis tornò paranoico e squilibrato. Non molto tempo dopo il suo ritorno, la sua famiglia lo inserì all’ospedale psichiatrico di Risskov, dove gli venne diagnosticata la schizofrenia. Louis fu internato per i successivi 56 anni e in questo periodo si cambiò il nome in Ovartaci. Vedeva sé stesso come il paziente più importante o “Overtosse” – un ruolo corrispondente a quella di un consulente psichiatrico.
Nel 1932, Ovartaci venne trasferito al centro di assistenza psichiatrica Dalstrup a Djursland.
Durante il suo soggiorno Ovartaci è stato molto produttivo prima come imbianchino e più tardi con la sua attività artistica, che ha continuato fino a pochi anni prima della morte. Per esempio dipinse tutte le pareti nella sua stanza con personaggi femminili, alti e sottili, bambole e figure di fantasia.

Louis Marcussen was born at Ebeltolf, Denmark on 26 September 1894. Louis grew up with a large number of siblings – some of them died in an early age or had various disabilities – in one of the most beautiful houses in Ebeltoft. Already in his youth Louis was absorbed with yoga, Buddhism and literature. He sought control of body and mind and was described as a shy and reserved young man.
After elementary school Louis started his apprenticeship as a house painter. He completed his apprenticeship at age of 19 in 1913 and worked as a painter until he emigrated to Argentina in 1923.

Louis’s first job in Buenos Aires was as a house painter together with a fellow Danish travelling companion. At one point he stayed with Indians in the jungle in the Northern provinces. This has caused speculation if he became acquainted with intoxicants at that time and thereby sowed the seeds of a psychosis.
Louis returned to Ebeltoft and his family. Not long after his return, his family felt obliged to have him committed to a mental hospital. Louis was hospitalized at the mental hospital in Risskov and was diagnosed as a schizophrenic. Louis was a psychiatric patient for the next 56 years and gave himself the name Ovartaci. He saw himself as the most important patient or “Overtosse” – a role corresponding that of a consultant psychiatrist. 
In 1932, Ovartaci was transferred to the psychiatric care centre of Dalstrup at Djursland.
During his stay at Dalstrup Ovartaci was very productive first as a house painter and later he began his artistic work, which continued until a few years before his death. For instance he painted all walls in his room with tall, slim female characters and created figures and dolls.

Ovartaci, Mind Journey, gouache, © Museum Ovartaci

Dopo il suo ritorno a Risskov, Ovartaci incominciò la sua lunga lotta per divenire donna.
Vedeva infatti la donna come una creatura nobile, simbolo di puro amore spirituale. Ha iniziato chiedendo la castrazione che è stata concessa. Tuttavia Ovartaci non era soddisfatto del risultato e ha richiesto l’amputazione del pene, ma non gli venne concessa.
Di fronte a questa negazione, cercò di auto-amputarsi con un lametta. Il suo coraggio gli venne meno e si provocò solamente una brutta ferita. L’imbarazzo non lo bloccò: più tardi, nello stesso anno, completò l’operazione nel laboratorio di falegnameria dell’ospedale. Nonostante questo, non ancora contento, continuava ad insistere su un’operazione per cambiare sesso.
L’operazione gli venne finalmente concessa e fu realizzata in due fasi nel 1955 e 1957. Ovartaci aveva 63 anni. Dopo l’intervento divenne un paziente più calmo, si vestì con abiti femminili e si è lasciò crescere i capelli. Ha insistito per essere chiamato “Miss” e volle essere trasferito nel reparto femminile.
L’approvazione ufficiale di Ovartaci come artista è avvenuta nel 1979, quando è stato invitato a contribuire alla mostra “Outsider” presso il Louisiana Museum of Modern Art di Humlebæk, Danimarca.
Negli ultimi anni, le visioni di Ovartaci si indebolirono.
Alle 18:35 del 25 novembre 1985 – all’età 91 anni – Ovartaci morì pacificamente nel sonno presso l’ospedale psichiatrico di Risskov.

After his return in Risskov, Ovartaci started his long struggle to become a woman in 1951.
He saw the woman as a noble creature and he only wanted pure spiritual love. He started by requesting castration which was granted. However Ovartaci was not satisfied with the result and requested having his penis amputated, which was not granted.
When Ovartaci still did not get his way, he took matters into his own hand and tried to amputate his penis with a razorblade. His courage failed him and he result was just a flesh wound. This was embarrassing to him and later the same year he completed the operation using a plane in the joinery workshop of the hospital. Despite this, he was still not happy and kept insisting on a sex change operation with the creation of a vagina.
The operation was granted and carried out in two phases in 1955 and 1957. Ovartaci was 63 years old. After this he became a calmer patient and dressed in women’s clothes and grew his hair long. He insisted on being addressed “Miss” and wanted to be moved to the women’s ward.
Ovartaci’s official approval as an artist happened in 1979 when he was invited to contribute to the exhibition “Outsider” at the Louisiana Museum of Modern Art in Humlebæk, Denmark. .
In his final years Ovartaci’s visions were weakened. 
At 6:35pm on 25 November 1985 – at the age 91 – Ovartaci died peacefully in his sleep at the psychiatric hospital in Risskov. 

Ovartaci, Decorated sardine tin, gouache on sheet metal, © Museum Ovartaci
Ovartaci, Untitled, © Museum Ovartaci

Information from: Ovartaci. The Prima Donna of the Institution, 2015, Museum Ovartaci, Denmark